The London adventures part III: Warner Bros. Studio Tour London – The Making of Harry Potter


Ever since I knew we would be going to London for a week and that Oli would be off to the medical conference for most of the time, I put a visit to the movie studio’s in Watford on my to do list. The studios are property of Warner Bros. and they show all the original movie sets, props, costumes, accessories, … that were used in the Harry Potter movies. I’ve always been a fan of both the books and the movies (I’m a sucker for fantasy stories – they help me to forget for just a moment that the world isn’t exactly the way I wished it would be) so I thought it would be nice to visit the place where the books were turned into some kind of “real” story.

I started browsing the internet some time ago to find out the best way to get there, since the studios are in Watford – which is some distance from the city of London. Turns out there were several possibilities: apparently there were direct trains from London to Watford station with a shuttle bus taking care of transport to the studios and back, some people even chose to go by taxi (they have to be really mad though, it has to cost a fortune to go all that distance with a taxi!), but I chose what I thought would be the easiest way for me: a bus from the centre of London that drives you all the way up to the front door of the studios.

I booked my tickets through Golden Tours, they offer package deals including entrance tickets, transportation and – if you wish it – reservation of a pint of butterbeer. I had the choice between a bus stop at Victoria and one near Baker Street, and since London Bridge station (the nearest station to the hotel) had a direct line connecting it to the station at Baker Street, it was easier for me to take the bus there.

After a bus ride of about an hour (the company estimates travel time at 90 mins  in case of traffic problems, but we got there earlier) the bus stopped at the entrance of the movie studios. I had read on other blogs that the time given by the bus company to walk around at the studios (about 3 to 4 hours) was a little short, so I took the opportunity of my extra half our to go to the shop and get my souvenir shopping done beforehand. After that, it was time to get checked in and start the tour.
At first you’re taken into a room with screens on all the sides that show images from the movies while one of the studio employees tells you what you can or cannot do during your visit and what to expect of it. Then you are to take place in a cinema where you get to see an overview of all of the movies and where they show you images of Daniel Radcliffe, Emma Watson and Rupert Grint talking about all the years they spent nearly living at the film studios. I won’t say what happens after that in order not the spoil the surprise completely for people who still want to go over there and see it all for themselves. What followed was pretty impressive, though, and I have to say that I had goosebumps. 🙂

The following hours I spent walking through the movie sets of the Great Hall, Potions classroom, the Gryffindor common room and boys dormitory, Umbridge’s office, Dumbledore’s office, the Weasley’s house, the Ministry of Magic, … everything you could wish for is there to see for real. I was amazed about how many details were put in to the sets and props, it must have taken so much time and effort of the entire crew to make things that realistic! It’s a bit sad that you don’t even see all those details on the screen when watching the movies, but it really is incredible. Seeing what an effort was put into it all, makes that the visit to the studios actually doesn’t take away the magic (as I feared it might do), it actually just adds to it in my opinion.
After walking through those sets, you can try to ride a broomstick yourself against a green screen. It does put those games of quidditch in a different perspective, I have to say. 🙂

Once you’re back with both feet on the ground, you go outside to the outdoor part of the exhibition, where you can see things like the Knight Bus, Tom Riddle’s grave, the house of the Dursley family at Privet Drive, … I had the luck that during my visit there was a special on “feathers & flight” in the studios, so the owl that played Hedwig in the movies was sitting outside n°4 Privet Drive. In the outdoor space, you can also buy a snack to eat (or eat your own picknick if you like) and drink a cup of butterbeer. As to what the butterbeer tastes like… well… you have to try it for yourself to really judge it, but what it tasted like for me, is caramelised ginger ale with a topping of vanilla ice cream.

The route then takes you back inside where you get explanations on all the animated figures (like Fawkes and Buckbeak) and they show a lot of drawings and plans of buildings and fantasy characters. In the next room you’re suddenly standing in Diagon Alley – pretty impressive! I have to admit that it was a bit weird walking down that “street” myself, realising that this was the actual Diagon Alley used in the movies as well. It was a little like stepping through your television screen and suddenly being part of the movie yourself.

After being shown more explanations and examples of graphic arts, you go through a door into a somewhat darker room where most people’s mouths fell wide open upon seeing the magnificent and incredibly detailed Hogwarts castle maquette. Once you’ve taken your time to admire this true piece of art from all sides, you get to the final room: the inside of Ollivander’s wand shop with wand boxes on all walls, as far as you can see. A big screen quoting J.K. Rowling marks the end of the tour and takes you into the shop.

I still had some time left and since I already finished my shopping before entering the tour, I decided to head over to the café for a snack and a drink. At 3:30 pm the bus took me back to London where we arrived about an hour later. Due to a traffic jam the bus dropped us off at Baker Street Underground station (lucky for me!); so I could head back to the hotel straightaway.

It absolutely was a magical experience to visit the movie studios. Some might say it’s only about getting money out of it and that may be true. But on the other hand I am glad that they decided to give fans the opportunity to see all those pieces of hard work made by so many people instead of just putting them in a dusty warehouse – or worse!
The studio’s staff are very friendly as well. Since I was visiting the theme park on my own, it was rather difficult to take pictures of myself (no, I’m not really into taking “selfies” 🙂 ). However, in every room there was usually someone of the staff who was willing to take a picture of you in one of the movie sets.
When it comes to the gift shop: there is nothing you can think of they don’t have… The best thing to do is to plan your budget beforehand and then choose things within that budget once you’re there. As for myself, I bought myself 2 T-shirts, a sweater, a pen in the shape of Hermione’s wand, a big Hedwig coffee mug, a time turner key chain, a stuffed Fang, Bertie Blott’s every flavoured beans (and they DO come in EVERY flavour!!) and a chocolate frog. Upon entering the studio tour, every guest also received a special feathers & flights badge and if you happen to celebrate your birthday on the day of your visit, you get a special birthday badge as well.


Vanaf het moment dat ik wist dat er een tripje naar Londen op het programma stond en dat duidelijk was dat Oli omwille van een congres het grootste deel van de tijd aan het werk zou zijn, heb ik onmiddellijk een bezoek aan de filmstudio’s in Watford op mijn to dolijst gezet. De studio’s zijn eigendom van Warner Bros en je kunt er vandaag alle originele filmsets, rekwisieten, kostuums, accessoires, … bezichtigen die werden gebruikt in de Harry Potter-films. Ik ben al lange tijd fan van zowel de boeken als de films (net als van vele andere fantasy verhalen – ze helpen me – ook al is het maar even – te vergeten dat de wereld niet meteen is zoals ik het liever zou zien), dus ik dacht dat het leuk zou zijn om de plaats te bezoeken waar de films een soort van “realiteit” werden.

Ik begon een tijdje geleden op het internet rond te kijken om uit te zoeken hoe ik het beste naar daar kon reizen, want de studio’s zijn in Watford – eventjes buiten Londen. Bleek dat er verschillende mogelijkheden waren: er rijden directe treinen van Londen naar Watford met een shuttle bus die van het station naar de studio rijdt en weer terug. Ik las op blogs dat sommige mensen zelfs met de taxi heel dat eind aflegden (moet een fortuin kosten aangezien het toch een eindje rijden is), maar ik koos voor wat volgens mij de makkelijkste manier zou zijn voor mij persoonlijk.

Ik boekte mijn tickets via Golden Tours, ze bieden arrangementen aan inclusief toegangstickets, transport en – voor wie dat wil – reservatie van een pint butterbeer. Als opstapplaats had ik de keuze tussen een bushalte bij Victoria station en een halte in de buurt van Baker Street. Aangezien London Bridge station (het dichtstbijzijnde station bij het hotel) een rechtstreekse verbinding had met het station bij Baker Street, was het makkelijker voor mij om daar de bus te nemen.

Na een busrit van ongeveer een uur stopte de bus bij de ingang van de filmstudio’s (het bedrijf schat de reistijd in principe op 90 minuten in geval er verkeersproblemen moesten zijn, maar we waren er dus al sneller). Ik had gelezen op andere blogs dat de tijd die je van de busmaatschappij krijgt om rond te lopen in de studio’s (zo’n 3 tot 4 uur ) vrij kort was, dus ik besloot om van dat extra halve uurtje vooraf gebruik te maken om alvast op koopjacht te gaan in de souvenirwinkel. Daarna was het tijd om in te checken en aan de rondleiding te beginnen.
In eerste instantie word je in een kamer binnengelaten met schermen op alle muren die beelden uit de films tonen terwijl een van de studiomedewerkers je vertelt wat je wel of niet kunt doen tijdens je bezoek en wat je kan verwachten. Vervolgens neem je plaats in een filmzaal waar je een overzicht te zien krijgt van alle films, gevolgd door beelden van Daniel Radcliffe , Emma Watson en Rupert Grint die vertellen over al de jaren die ze in de filmstudio’s doorbrachten. Ik ga niet verklappen wat er daarna gebeurt zodat ik de verrassing niet verpest voor mensen die zelf nog een kijkje willen gaan nemen. Wat volgde was toch wel indrukwekkend – ik moet zeggen dat ik toch wel even kippenvel kreeg. 🙂

De volgende uren wandelde ik van het ene decor naar het andere: the Great Hall, Potions classroom, the Gryffindor common room and boys dormitory, Umbridge’s office, Dumbledore’s office, the Weasley’s house, the Ministry of Magic, , … alles wat je je maar kunt indenken is er te zien. Ik was verbaasd over hoeveel details er in de sets en rekwisieten zijn gestopt, dat moet ontzettend veel tijd en inspanning van alle medewerkers hebben gevergd om alles zo realistisch te maken! Ergens is het wel een beetje jammer dat je niet al die details op het scherm ziet als je naar de films kijkt. Als je dan ziet hoeveel moeite er in alles is gestopt, zorgt dit ervoor dat het bezoek aan de studio’s de magie van de reeks absoluut niet wegneemt (zoals ik eerst vreesde), het draagt er eigenlijk net toe bij.
Na een wandeling door deze decors, mag je zelf met een bezem vliegen tegen een greenscreen als achtergrond. Ik moet zeggen dat ik quidditch nu toch in een heel ander perspectief zie. 🙂

Zodra je weer veilig met beide voeten op de grond staat, word je naar buiten geleid waar je decors zoals de Knight Bus, het graf van Tom Riddle, het huis van de familie Dursley in Privet Drive,… kunt zien. Ik had het geluk dat er tijdens mijn bezoek net een special was over “feathers & flight”. Daardoor was de uil die Hedwig speelde in de films ook effectief te zien (en te fotograferen) aan Privet Drive n°4.
In het niet-overdekte gedeelte van de toer staat er daarnaast ook een kraampje dat snacks en frisdrank verkoopt voor de hongerigen/dorstigen; maar je mag ook je eigen picknick opeten en kunt er een pint butterbeer proeven. Natuurlijk moest ik dat butterbeer eens proberen. Echt uitleggen hoe het smaakt is moeilijk, daarvoor moet je het zelf eens proeven. Het is in elk geval mierezoet en smaakt naar mijn gevoel vooral naar gecarameliseerde ginger ale met een laagje schuim van een soort van gecondenseerd vanille-ijs er bovenop.

Vervolgens leidt de route je terug naar binnen waar je uitleg krijgt over alle geanimeerde figuren (zoals Fawkes en Buckbeak) en waar je enorm veel tekeningen en plattegronden te zien krijgt van gebouwen en fantasiefiguren. In de volgende ruimte sta je dan ineens weer midden in Diagon Alley – alweer zo’n indrukwekkend en tot in de kleinste details afgewerkt decor! Ik moet toegeven dat het een beetje raar voelde om zelf rond te lopen in een van de bekendste straten uit de recente boeken- en filmgeschiedenis, wetend dat dit ook effectief de enige echte Diagon Alley is uit de films! Het voelde aan alsof je door je tv-scherm geteleporteerd bent en je ineens zelf een onderdeel van de film bent geworden.

Na nog wat meer uitleg en voorbeelden te zien te hebben gekregen van de grafische kunst (er is er zoveel dat je maar steeds verbaasd blijft rondkijken), ga je door een deur naar een iets donkerdere kamer. Daar viel bij de meeste mensen toch wel even de mond wijd open bij het zien van de prachtige, immens grote en ongelooflijk gedetailleerde maquette van het Hogwarts kasteel. Je moet gewoon even rustig de tijd nemen om dit kunstwerk (want dat is het toch echt wel) van alle kanten te bewonderen. Er is een loopbrug voorzien die je spiraalsgewijs van helemaal bovenaan tot beneden aan de voet van het kasteel leidt. En beneden zijn er bankjes voorzien zodat je daar ook nog even rustig kunt vertoeven.

Daarna krijg je de laatste kamer waarin je de binnenkant te zien krijgt van de winkel van toverstafexpert Ollivander. De zo bekende verpakkingsdozen waarin toverstaven worden opgeborgen staan opgestapeld in kasten tegen alle muren aan – zo ver als je kunt zien. Op een groot scherm staat een citaat van J.K. Rowling te lezen waarin ze zegt dat Hogwarts – zij het in boekvorm of in de films – er altijd zal zijn om iedereen die het wil, zich daar thuis te laten voelen. Met dit citaat wordt tevens ook het einde van de toer aangekondigd en kom je via een volgende deur in de winkel terecht.

Ik had toch nog wat tijd over en aangezien ik mijn boodschappenlijstje al had afgewerkt en ik ondertussen toch wel honger had gekregen, besloot ik naar het café te gaan voor een hapje en drankje. Omstreeks half 4 bracht de bus me terug naar Londen, waar we ongeveer een uurtje later toekwamen. Door een verkeersopstopping zette de bus ons af bij het ​​metrostation van Baker Street (kwam net goed uit voor mij!), dus ik kon meteen een trein opspringen richting hotel.

Het was absoluut een magische ervaring, ze weten bij WB absoluut hoe ze het concept van zo’n filmstudiobezoek moeten aanpakken en hoe ze alles best kunnen opbouwen en naar een steeds groter “wauw-effect” toe kunnen werken. Er zullen altijd mensen zijn die zeggen dat het alleen maar gaat om er zoveel mogelijk geld uit te slaan en dat zal zeker een rol spelen. Maar aan de andere kant ben ik blij dat ze besloten om fans de kans te geven het resultaat te gaan bezichtigen van het harde werk van zoveel mensen in plaats van alles in een stoffig magazijn op te slaan – of erger!
Het personeel bij de studio’s was trouwens ook heel erg vriendelijk en behulpzaam. Aangezien ik alleen op weg was, was het nogal moeilijk om foto’s van mezelf te nemen (nee, ik ben niet echt mee met de “selfie” rage), maar in alle ruimtes was er altijd wel iemand aanwezig van WB zelf die met alle plezier de rol van fotograaf even op zich nam.
Wat de souvenirwinkel betreft, maak je best op voorhand een budget op zodat je in de winkel zelf alleen maar moet kiezen wat je met dat budget zal kopen, want je kunt het zo gek niet bedenken of ze verkopen het! Ik ben zelf gegaan voor twee T-shirts, een trui, een balpen in de vorm van de toverstaf van Hermione, een grote Hedwig koffiekop, een time turner sleutelhanger, een pluchen Fang, een doosje Bertie Blotts every flavoured beans (en ze hebben ook ECHT ALLE smaken!) en een chocolate frog (met daarin ook effectief een bewegende fotokaart – ik heb er eentje van Helga Hufflepuff!).
Bij het binnengaan van de studio’s kreeg iedere bezoeker ook nog een gratis Feathers & Flight badge om op te spelden en als je toevallig ook jarig bent op de dag waarop je langsgaat, krijg je ook nog eens een speciale verjaardagsbadge. 🙂

It was impossible not to know which bus to take:

The entrance:
IMG_1559 IMG_1560

The entrance hall:
IMG_1081 IMG_1082 IMG_1083 IMG_1084 IMG_1085 IMG_1086 IMG_1087 IMG_1089 IMG_1092

The shop:
IMG_1090 IMG_1091

While you’re queueing to enter the actual studios, the cupboard under the stairs is meant to be a teaser of what is yet to come:IMG_1093 IMG_1097

And then suddenly… there is the familiar gate and Hogwarts welcomes you home!IMG_1099 IMG_1101 IMG_1105 IMG_1107 IMG_1108 IMG_1111 IMG_1118 IMG_1119 IMG_1129 IMG_1132 IMG_1133 IMG_1135 IMG_1136 IMG_1138 IMG_1140 IMG_1141 IMG_1142 IMG_1144 IMG_1146 IMG_1150 IMG_1152 IMG_1153 IMG_1154 IMG_1155 IMG_1159 IMG_1160 IMG_1162 IMG_1163 IMG_1165 IMG_1166 IMG_1168 IMG_1170 IMG_1171 IMG_1172 IMG_1174 IMG_1175 IMG_1176 IMG_1178 IMG_1180 IMG_1183 IMG_1188 IMG_1190 IMG_1191 IMG_1192 IMG_1194 IMG_1196 IMG_1198 IMG_1199 IMG_1204 IMG_1207 IMG_1210 IMG_1212 IMG_1213 IMG_1218 IMG_1221 IMG_1223 IMG_1225 IMG_1226 IMG_1229 IMG_1230 IMG_1233 IMG_1238 IMG_1239 IMG_1242 IMG_1245 IMG_1247 IMG_1252 IMG_1256 IMG_1257 IMG_1262 IMG_1263 IMG_1264 IMG_1266 IMG_1269 IMG_1272 IMG_1273 IMG_1274 IMG_1277 IMG_1278 IMG_1281 IMG_1283 IMG_1285 IMG_1287 IMG_1288 IMG_1289 IMG_1293 IMG_1296 IMG_1297 IMG_1300 IMG_1302 IMG_1304 IMG_1306 IMG_1307 IMG_1308 IMG_1310 IMG_1311 IMG_1312 IMG_1316 IMG_1319 IMG_1321 IMG_1325 IMG_1326 IMG_1327 IMG_1328 IMG_1334 IMG_1336 IMG_1337 IMG_1338 IMG_1340 IMG_1341 IMG_1342 IMG_1343 IMG_1345 IMG_1347 IMG_1348 IMG_1352 IMG_1353 IMG_1354 IMG_1355 IMG_1356 IMG_1357 IMG_1359 IMG_1363 IMG_1369 IMG_1370 IMG_1382 IMG_1385 IMG_1388 IMG_1390 IMG_1393 IMG_1394 IMG_1398 IMG_1401 IMG_1409 IMG_1413 IMG_1419 IMG_1423 IMG_1428 IMG_1431 IMG_1439 IMG_1440 IMG_1446 IMG_1453 IMG_1460 IMG_1477 IMG_1481 IMG_1492 IMG_1495 IMG_1500 IMG_1503 IMG_1516 IMG_1518 IMG_1519 IMG_1520 IMG_1522 IMG_1531 IMG_1532 IMG_1534 IMG_1537 IMG_1541 IMG_1543 IMG_1544 IMG_1546 IMG_1548 IMG_1549 IMG_1558


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s